Camino del Manzanal, la ruta a Santiago que puja por hacerse un hueco entre Astorga y Ponferrada

Localidad de Manzanal del Puerto

Este año, al igual que el pasado, debido a la pandemia, es año Xacobeo. Varios caminos fueron reconocidos oficialmente a finales de 2020 por la Comisión de Caminos de Santiago por Castilla y León, dependiente de Patrimonio de la Junta de Castilla y León. El Camino Olvidado y el Camino de Invierno alcanzaron el reconocimiento de Caminos Históricos a Santiago por Castilla y León y el Camino de Liébana Sahagún y el Camino de Manzanal como nuevos Caminos Tradicionales.

Pasado el primer año de este doble Xacobeo, hablamos con Gabriel Folgado, alcalde de Torre del Bierzo y miembro de la Asociación de Municipios del Camino de Manzanal (Brazuelo, Villagatón-Brañuelas, Torre del Bierzo, Bembibre y Congosto).

La primera marcha que se hizo para reivindicar esta ruta fue en el año 2010, entre las localidades de Manzanal y Bembibre. En el año 2019 tuvo lugar la V marcha en la que se solicitaba la oficialidad de este Camino y en el 2020 se consiguió el objetivo. ¿Cuáles fueron los pasos dados?

Creo que uno esos pasos importantes, si no el que más, fue crear la Asociación de Municipios del Camino de Manzanal. Con ella aunamos fuerzas en lugar de ir cada ayuntamiento por separado. Otro de los puntos más importantes fueron las marchas organizadas tanto por los ayuntamientos como por las asociaciones. En ellas se llegaron a juntar más de trescientas personas, como ocurrió en el año 2016. Un tercer paso consistió en el encargo que le hicimos a una empresa para que documentase tanto la argumentación histórica como el trazado.

Sobre la documentación histórica que tuvisteis que aportar, ¿cuál fue la que más peso tuvo y dónde consultasteis esas fuentes?

La documentación histórica corrió a cargo de Manuel Olano, y a su vez el Ayuntamiento de Bembibre le encargó el libro 'Camino de peregrinación a Santiago por el puerto de Manzanal'. Tanto en el libro como en la documentación aportada a la asociación se pueden apreciar pruebas irrefutables sobre este trazado histórico.

La primera vez que recorrí el Camino de Manzanal fue en 2015, la segunda en 2017 cuando lo uní al Camino de Invierno hasta Santiago en 2017, luego en 2020 y ahora a finales de 2021. Las señalizaciones, la web

La verdad es que la pandemia nos ha frenado mucho, ya que llegamos a contar con un paso lento pero continuo de peregrinos. En el año 2020 apenas hubo y en el 2021 fue muy similar. Esperemos que este 2022 vuelva ese ritmo de peregrinos que ya empezaba a cuajar.

Aparte de la iniciativa pública, ¿veis interés privado a la hora de ofertar alojamiento y restauración?

De momento, al menos en el municipio de Torre, no hay iniciativa privada específica para el Camino. Hasta que el número de peregrinos no empiece a asentarse, es normal que la gente no invierta su dinero en ofrecer dichos servicios.

Cuando hice el Camino Vediniense

Estamos en comunicación con ambos ayuntamientos. En Ponferrada no hay ningún problema, lo ven con buenos ojos, sin embargo en Astorga notamos que son un poco más reticentes sobre la propuesta de señalizar el Camino de Manzanal e indicar que una vez que se llega a la plaza Eduardo de Castro, donde se encuentran el Palacio de Gaudí y la Catedral, existen dos trazados oficiales para llegar a Ponferrada. Es algo importante y trabajaremos por ello, ya que al gozar de reconocimiento oficial, están obligados a señalizarlo.

¿Qué planes y metas tenéis a medio-largo plazo?

Conseguir una financiación europea para tener una señalización oficial y que así el peregrino sepa en todo momento qué pasos debe dar, y como dije en la respuesta anterior, esa señalización debe empezar en Astorga; dotar a este camino de servicios tanto públicos como privados; publicitar este trazado de forma nacional como internacional. Queremos dejar claro que esto no es un Camino en sí para llegar a Santiago, sino que es un variante para llegar a Ponferrada. Se puede hacer por Foncebadón y la cruz de Fierro o por el puerto de Manzanal. Creo que es importante destacar la diferencia de alturas, contando Foncebadón con 1.510 metros de altitud frente a los 1.225 de Manzanal.

Hace ya seis años que el Camino de Invierno se hizo oficial en Galicia, pero los municipios por los que pasa solicitan que de una vez se fije un trazado, ¿aquí lo tenéis claro?

Aquí lo tenemos perfectamente definido por el historiador José Manuel Rodríguez Montañes. Aparte, contamos con la asesoría técnica de Francisco Balado y de Jimena Martínez y esto fue algo imprescindible para conseguir el reconocimiento oficial. No quiero dejar de mencionar la labor desinteresada de Teodoro Suarez, Teo, que desde un principio se ofreció de forma voluntaria y altruista a señalizar el camino.

Imaginad que estáis en Astorga y una persona que se dirige a Santiago os pregunta qué variante coger, ¿qué le ofrece el Camino de Manzanal para que se decante por esta opción?

Ofrecemos un paisaje espectacular, tanto al llegar al puerto Manzanal como al subir el Alto la Rueda, que separa los valles del Tremor del Boeza; tenemos el Monasterio de San Juan de Montealegre, restos romanos y miliarios como los de Montealegre, patrimonio industrial minero que se debe poner el valor como el castillete de Malabá y el Museo Minero de Torre; el casco viejo de Bembibre, el Monasterio de San Miguel de las Dueñas o la cercana peña de Congosto y las huertas del Albares y por supuesto la hospitalidad de los habitantes de este rincón que forman el Bierzo, la Cepeda y Maragatería.

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